在斯坦福的一些科研感悟

 

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时光飞逝,来到斯坦福已经超过一年了。期间做了一些成果,也接触了更多人,感觉收获颇丰。

最早,在本科的时候,当遇到一个不会的问题,或者是没有理解的问题,身边人的反应是:我们的能力不行,理解不了是我们的问题,也许我们不应该继续做科研;到了斯坦福,遇到暂时没有理解的问题,若请教了身边的诸位教授后还没有彻底理解,身边人的反应是:可能这是一个很有前景的路径,前人没有仔细思考过,我们也许可以取得很大的突破(当然也有可能一无所获);近期的感受是,遇到暂时无法理解的文章,首先看看,这个作者以前做的东西是不是经常有错?也许他的文章就不值得一读。

以前经常认为,世界上能解决的基本问题牛人们都已经解决了,我们能做的只是修修补补,没有什么可能产生新的结果。近期发现,当真正深入想要解决一个问题的时候,经常发现手头的所有工具都不够,必须自己开发新的工具。更重要的是,在浩如烟海的文献中,只有少数做出的结果才是有意义的,大多数在真正使用的时候根本无法起到作用。很多基本问题还是没有得到解决。

也许掌握的知识越多,越容易发现人们知识的局限。在本科的时候,遇到不会的问题,经常会认为是自己的能力不够,如果是大牛们必然能够轻松解决;在斯坦福,发现了大量世界上没有人会做的问题,但是好处是极富经验的教授们能够辨别哪些问题是人类现有知识可以解决的,哪些是暂时无法解决的。在本科,我们总是倾向于提出复杂的模型,化归为现有数学工具根本无法处理的问题,然后声称问题复杂,只能通过仿真求解,一般最后草草了事;在斯坦福,我们尽力挖掘复杂问题的本质,抽出其中的内核,利用现有的数学工具增进对问题的认识。这一年,学会了完全承认自己的无知,也逐渐在摸索从简单处着手,细节见功力的准则。

但是,即使是在斯坦福,还是有大量的教授无心科研,学术态度不端。可能很多局外人不会了解,为什么在斯坦福找到一个好的导师也会这么困难?这不是被国内“神化”的学校吗?因此,个人很反对对于美国名校的神化,也反对对于中国教育的恶毒攻击。人群中总有左中右,一所好的大学,能够做到50%的教授认真科研,同时受过很好的科研训练,就已经非常不容易了。想必斯坦福的同学都有这样的感受:为什么系里很多老师从来不参加科研讨论和讲座?为什么很多教授根本不写文章,不带学生?为什么很多教授根本不会尝试理解学生在做什么,改学生的论文也是做做表面文章?

谈到斯坦福的同学,这一年来,认识了很多来自世界各地的大牛,也深深地感受到,斯坦福的很多外国博士生无论在基础知识还是创新能力上都远不及当年在高中和本科见到的最优秀的同学们。曾经接触很多斯坦福的外国博士,他们纷纷感叹这里的课程太难,很难理解,科研上连看懂一篇文章都很困难;然而,同来的很多国内同学们都在课程和科研中名列前茅。但有意思的是,经过四五年的博士训练,这些当年基础课程都很难上明白的外国博士们逐渐在导师的带领下会做出一些比较初步的成果,逐渐在培养信心,将来也许会成为一个好的科研工作者。但是,如果没有这样的环境,即使是当年在国内很优秀的同学做到这一点,可能还是有一定困难的。

科研的道路仍然任重道远。与诸君共勉!

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